¿Qué es una pulgada?


Una regla con un extremo con las medidas métricas, y en el otro con las pulgadas

En multitud de películas y de series norteamericanas habremos escuchado aquello de “esto mide “x” pulgadas”; y muchos de nosotros, aun sabiendo que la pulgada es una unidad de medida, no sabemos exáctamente qué es lo que es. La pulgada es una unidad de medidas, sí, y más concretamente una unidad de longitud antropométrica; o lo que es lo mismo, que utiliza una parte del cuerpo humano para establecer la medida. En concreto, la pulgada corresponde a la longitud de un pulgar, y más específicamente, a la longitud de su falange distal.

La pulgada es una unidad de longitud que hunde sus raíces en la época medieval; donde no había nada con lo que “medir” propiamente, a falta de un sistema unitario como es el sistema métrico con el que se rige la mayoría de los países. Pero la pulgada no es una medida igualitaria en el mundo; y nos encontramos, por ejemplo, que una pulgada castellana equivale a una medida, y la pulgada inglesa a otra. Debido a este complicado sistema de equivalencias, la pulgada fue reemplazada desde principios del siglo XX.

La única equivalencia que actualmente sigue en uso es la pulgada inglesa: la pulgada del Sistema Imperial británico. En 1958 se definió su medida exacta: 25,4 milímetros, o 2,54 centímetros. La pulgada castellana, de la que hablábamos, medía 23,22 milímetros.

A pesar de que en la mayoría de los países la pulgada ya no es un sistema usado, sí que hay algunos casos en que la medida de algunos productos se siguen rigiendo por la pulgada. Es el caso, por ejemplo, de las tuberías hidráulicas y neumáticas, las ruedas de vehículos o las pantallas de televisores, monitores o teléfonos.


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